A Nissan 370Z Nismo

Évolutif : comment le Z a fait de Nissan la marque de performance du Japon


La voiture de sport toujours élégante a habilement changé avec le temps, et la dernière itération marque un retour au meilleur du modèle.

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Lors du lancement en 2021 de sa nouvelle voiture de sport, cette fois surnommée simplement « Z », Nissan a présenté une gamme de voitures patrimoniales remontant à plus d’un demi-siècle. Les voitures font toutes partie de la flotte patrimoniale de l’entreprise, et elles roulent toutes, d’une délicate Datsun argentée; à un bi-turbo 300ZX à faible kilométrage qui est censé être une poignée complète, en raison de ses pneus d’origine.

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La lettre « Z » a été avec Nissan depuis l’époque où l’entreprise a trouvé ses marques en Amérique du Nord, jusqu’à aujourd’hui, lorsqu’elle se retrouve à devoir surmonter à la fois des temps difficiles sur le plan financier et une crise d’approvisionnement mondiale. Aussi serrés que puissent être les budgets de l’entreprise, tuer le Z n’était tout simplement pas une option. À bien des égards, cette voiture est l’âme de Nissan.

Mais ce n’est pas une âme immuable. Au fur et à mesure que les goûts des clients ont fluctué, la Z est passée d’une voiture de sport économique à une grande routière de luxe, à un mastodonte technologique et vice-versa. Chaque génération de Z représente à la fois son époque et le destin de sa société mère à cette époque.

De toute évidence, tout nouveau Z aura de très grosses chaussures à remplir. En attendant de vous dire si oui ou non le dernier Z est « mission accomplie » ou un raté qui échoue, voici un retour sur l’héritage de la lettre Z de Nissan.

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Nissan Z 2023
La Nissan Z 2023 et une 240Z Photo de Nissan

Ma belle dame

La Datsun 240Z d’origine peut retracer sa lignée jusqu’à une petite voiture appelée Fairlady. Apportées comme modèle d’exportation au début des années 1960, ces voitures n’avaient rien à voir avec les dernières sportives Datsun Roadsters, étant plutôt basées sur une voiture compacte britannique d’Austin. Pour en avoir conduit une, j’ai le regret de vous informer qu’elle a la rigidité en torsion d’une vieille chaussure.

Cependant, la Fairlady originale était la première véritable voiture de sport de Nissan – et, oui, elle a été nommée d’après la comédie musicale Lerner et Lowe. Bien qu’ils n’en aient pas vraiment vendu, à la fin des années 1960, Nissan était prêt à mettre ce badge sur quelque chose avec un peu plus de pedigree.

Il y a suffisamment d’informations sur le développement du S30-châssis Z pour remplir un livre et, en effet, de nombreux livres ont été écrits sur le sujet. Les détails clés ne sont pas tant ce qui s’est passé chez Nissan, mais plutôt l’apport d’un exilé d’entreprise nommé Yutaka Katayama. « M. K », comme l’appellent chaleureusement les passionnés de Datsun, avait été envoyé aux États-Unis en guise de punition pour un intérêt inconvenant pour la course. De façon inattendue, il avait fait de Datsun un nom familier.

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Une Nissan 240Z de première génération
Une Nissan 240Z de première génération Photo de Brendan McAleer

M. K avait réclamé une vraie voiture de sport pendant des années, et il a fait pression pour que la conception originale inclue suffisamment de hauteur pour s’adapter aux conducteurs nord-américains. Il a également poussé à travers un moteur de 2,4 L, mieux adapté aux autoroutes américaines, et a appelé à un nom plus sportif. Au Japon, la S30 était la « Fairlady ». De l’autre côté du Pacifique, il est devenu le « 240Z ».

Le 240Z est arrivé en 1969 en tant que modèle 1970 et a été un succès instantané. C’était une bonne affaire, elle avait l’air d’une voiture de sport classique, et quand Bob Sharp et Peter Brock l’ont emmenée en course, la Z a été nettoyée. Les ventes ont explosé et Nissan/Datsun est devenue la marque de performance du Japon.

Turbocompression, chapitre un

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Jusqu’à la fin des années 1970, la S30 a pris du poids en vieillissant – qui d’entre nous ne peut pas comprendre? La Z est passée de 260Z à 280Z, gagnant en puissance mais perdant progressivement ses sensations de voiture de sport. Au moment du 10e anniversaire de la Z, Nissan l’appelait la 280ZX et a sorti une édition « Black Gold » complète avec du cuir, des t-tops et une puissante chaîne stéréo. L’excès des années 1980 était là.

Il y avait encore des performances à avoir. Les années 1980 ont également été l’ère de la suralimentation, et le 280ZX a été le premier à recevoir un boost à induction forcée. La voiture était rapide, plutôt que rapide, mais à travers le Pacifique, un groupe de coureurs de rue japonais hors-la-loi appelé Racing Team Mid Night a réussi à régler une 280ZX au point qu’elle était l’une des voitures de rue les plus rapides du pays.

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Au milieu des années 80, Nissan supprimait progressivement sa marque Datsun, de sorte que le 300ZX finirait par perdre le badge Datsun. Sous la forme 300ZX Turbo, cette voiture est aujourd’hui un classique négligé, avec même 200 ch, une écope de capot décalée et toutes sortes de technologies numériques embarquées.

Turbocompresseur, chapitre deux

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Grâce en partie aux voitures farfelues de Pike Factory comme le Figaro et le Pao, l’équipe de conception de Nissan avait mis de côté le style des années 1980 et cherchait à faire une déclaration à l’approche des années 1990. L’époque serait une belle époque pour les voitures de sport japonaises, avec le féroce RX-7 bi-turbo et le mastodonte Toyota Supra bi-turbo à l’horizon. Nissan est arrivé le premier.

La 300ZX bi-turbo de 1990 a fait irruption sur la scène avec 300 ch à une époque où la Corvette de base avait à peine 245 ch. Il avait l’air d’un autre monde, a fait sauter les portes de la concurrence et a insufflé une nouvelle vie à l’image de performance de Nissan. Même selon les normes d’aujourd’hui, le 300ZX est rapide et son apparence a incroyablement bien vieilli.

Cela dit, les modèles turbocompressés du 300ZX sont difficiles à travailler, en raison d’un compartiment moteur exigu. Et, bien que la voiture se soit vendue plus que bon nombre de ses rivales, ce n’est pas un spectacle courant aujourd’hui. La flamme du 300ZX a brûlé brièvement sur le marché nord-américain, s’éteignant au milieu des années 1990.

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De manière inattendue, une machine à voyager dans le temps apparaît

Manuels du propriétaire pour un Datsun 240Z
Manuels du propriétaire pour un Datsun 240Z Photo de Brendan McAleer

Avant d’arriver à l’ère moderne du Z, attachez-vous à une certaine bizarrerie. En 1996, avec la sortie du 300ZX du marché nord-américain et aucun remplacement en vue, Nissan USA a fait quelque chose d’absolument bizarre. Ils ont commencé à acheter les premiers Datsun 240Z et à les envoyer pour être restaurés par des magasins spécialisés. Les voitures ont été complètement dépouillées et révisées, au point que le manuel du propriétaire d’origine a été réimprimé.

Nissan a ensuite désigné une poignée de magasins à travers les États-Unis (pas au Canada, désolé) comme magasins Z, et a vendu ces 240Z rafraîchis avec une garantie limitée sur les voitures neuves. L’équivalent aujourd’hui serait de se rendre dans votre salle d’exposition Nissan locale et de voir un bi-turbo 300ZX entièrement restauré prêt à la vente. Vous seriez tenté, non ?

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En tant que plan marketing, ces Vintage 240Z ont été un grand succès. Une entreprise lucrative, ils ne l’étaient pas. Nissan en a vendu moins de quarante et a fermé le programme en 1997. Le fait est qu’aujourd’hui, ces voitures sont parmi les Z les plus précieuses jamais fabriquées – et beaucoup d’entre elles ont été achetées par des collectionneurs japonais.

Le retour du Z

Une Nissan 350Z
Une Nissan 350Z Photo de Brendan McAleer

Au début des années 2000, Nissan avait pris des notes sur l’effondrement du marché japonais de la performance. La complexité et les dépenses étaient ce qui a abattu les Mitsubishi 3000GT, RX-7 et Supra, donc si la lettre «Z» devait être ressuscitée, c’était un retour aux sources.

À l’époque, Nissan subissait l’un des revirements d’entreprise les plus choquants de l’histoire de l’automobile. L’entreprise était dans les cordes en 1999, mais s’est associée à Renault et est sortie en force.

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La 350Z était un symbole de cet espoir. Conçue à l’origine comme une voiture à quatre cylindres de 2,4 litres, la version de série a reçu un V6 de 3,5 litres qui en a fait un digne successeur de la Datsun 240Z à six cylindres d’origine. Il a percé un trou sur le marché entre la Mazda MX-5 agile mais modestement motorisée et la Corvette qui bat le monde mais relativement chère. Le rapport qualité-prix de Nissan était de retour.

Finalement remplacé par le 370Z, avec son plus gros moteur de 3,7 L, le Z était une véritable aubaine en matière de performances – aux États-Unis. Au Canada, Nissan n’offrait pas certains des modèles de base que vous pouviez obtenir au sud de la frontière, de sorte que les ventes de Z sont restées maigres. . Cela a changé en 2015 lorsqu’un modèle de base a été mis sur le marché avec un prix inférieur à 30 000 $. Pour le même prix, une Subaru WRX serait plus pratique, mais la Z était une véritable expérience de voiture de sport abordable.

une poignée de dollars

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En repensant à son héritage, le Z a toujours fait mieux quand il est resté fidèle à ses racines. Il est bien connu que cette dernière voiture a été conçue avec un budget restreint et a failli ne pas se produire. Nissan est à nouveau dans une situation financière difficile.

Mais il y a de l’espoir. Si Nissan peut obtenir le bon prix, les rumeurs de performances concernant cette voiture sont prometteuses. Les voitures de sport ne sont jamais une proposition de volume, surtout pas en ces jours de multisegments et de voitures électriques à batterie. Mais le Z est l’âme de Nissan. C’est pourquoi ils continuent à les construire, contre vents et marées. Espérons qu’ils aient bien compris.

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