Lignes de course : Le nouveau prince du WRC

A 21 ans, Kalle Rovanperä arrive à maturité au sommet du rallye

C’était un moment inoubliable.

Kalle Rovanperä a mené toutes les étapes du Rallye de Croatie – jusqu’à l’avant-dernière, où tout a mal tourné. Avec des pneus inadaptés aux conditions, tout semblait perdu pour le pilote de la Toyota GR Yaris avant le test final. Le fait qu’il ait creusé profondément, réduit son retard et battu de manière sensationnelle Ott Tänak, dont la Hyundai i20 N était équipée du « bon » Pirellis pour la route, était un véritable étourdissement. Rovanperä n’a que 21 ans – et c’est un phénomène.

La Croatie a marqué la quatrième victoire du Finlandais dans le Championnat du monde des rallyes, et il a maintenant gagné sur le gravier, la neige (lors de la manche précédente en Suède) et l’asphalte. Toujours bon signe.

Fidèle au stéréotype national, il ne dit pas grand-chose mais dégage un sang-froid et une confiance au-delà de ses tendres années. En écho à Max Verstappen, Kalle est le fils d’un ancien pilote (Harri Rovanperä, vainqueur du Rallye de Suède pour Peugeot en 2001). Tout comme les Verstappens, le junior dépasse de loin le senior en termes de talent, de réalisations jusqu’à présent et d’attentes pour l’avenir.

De toute évidence, le WRC a un nouveau prince – qui semble destiné à devenir son prochain roi.

Comment il a failli glisser

Rovanperä était sans égal sur les étapes perfides de Croatie, la pluie et le brouillard persistants lors des tests les plus élevés de la première journée ne faisant que renforcer sa supériorité. Son coéquipier Esapekka Lappi a chuté lors de la première étape – un écho au destin de Rovanperä ici il y a un an – tandis que deux crevaisons ont coûté à Elfyn Evans.

Le Gallois de Toyota est également un talent émergent de classe mondiale, mais même sans ces revers, il aurait eu du mal à vivre avec Rovanperä, qui a remporté six des huit victoires d’étape de la journée.

Mais une large avance a été réduite par une crevaison le matin du deuxième jour, alors que le champion du monde 2019 Tänak se profilait. L’Estonien est arrivé à moins de 13 secondes, mais lors de la dernière étape panoramique de la fin d’après-midi, Rovanperä a donné un « envoi complet » pour s’étirer. Vingt secondes, c’est un gouffre en termes de WRC. C’était sûrement dans le sac.

De telles hypothèses sont insensées en matière de ralliement. Les prévisions de Toyota prévoyaient qu’il n’y aurait pas de pluie pour la dernière matinée, alors Rovanperä a pris quatre Pirelli à gommes dures et quelques pneus de rechange par temps de pluie pour l’assurance, Tänak et Hyundai pariant sur des tendres avec une paire de pneus mouillés en réserve. Ils ne reviendraient pas au parc d’assistance une fois partis pour les quatre dernières étapes, ce choix était donc crucial – et cela s’est retourné contre Rovanperä de manière spectaculaire lorsqu’une averse a détrempé l’avant-dernière épreuve.

Il avait maintenant près de 30 secondes en réserve, mais sur un mélange de deux slicks durs et de deux pneus à crampons, il était impuissant à arrêter Tänak, sur deux pneus tendres et deux pneus pluie, engloutissant ses économies.

Il n’a pas dit grand-chose à la fin de l’étape. Il n’en avait pas besoin : l’expression de son visage en disait long. À l’approche de la Power Stage finale, son avance confortable était soudainement devenue un déficit de 1,4 s. Tout se résumerait aux huit derniers milles.

Comment il l’a sauvé

La pluie s’était arrêtée sur la Power Stage et les routes étaient sèches, mais avec Rovanperä toujours sur quatre Pirelli à gomme dure contre les quatre tendres de Tänak, les cœurs de Toyota ont coulé.

« A ce moment-là, nous pensions que nous avions perdu », a déclaré le directeur de l’équipe Jari-Matti Latvala.

« Il y avait beaucoup de boue sur la route et nous savions qu’Ott avait de meilleurs pneus. J’ai commencé à calculer combien de points nous allions perdre face à Hyundai, mais j’ai fini par jeter le papier.

« Heureusement que je l’ai fait. Le premier de Kalle [time] une scission est apparue et tout le monde a été étonné. Personne ne pouvait croire comment il pouvait conduire aussi vite. C’est un miracle, la vitesse était si élevée. Comment a-t-il pu s’en sortir avec les pneus durs ? Puis il a gagné l’étape.

Rovanperä a été 5,7 secondes plus rapide que Tänak pour arracher la victoire par un maigre 4,3 secondes.

« Pour moi, c’est la meilleure performance de Kalle », s’est exclamé Latvala, lui-même 18 fois vainqueur du WRC qui s’est rallié à Colin McRae, Richard Burns et les deux grands Sébastien, Loeb et Ogier. « Je veux dire, il a bien conduit, mais c’est de loin sa meilleure conduite. »

Rovanperä n’était pas sur le point de s’emballer (il est finlandais, rappelez-vous), mais l’ampleur de ce qu’il avait réussi n’était pas perdue pour lui.

« Nous avons poussé très fort et nous le méritons », a-t-il déclaré en sortant de la GR Yaris. « C’est la plus belle victoire de ma carrière et la plus difficile. » Il devrait y en avoir beaucoup plus.

Le Portugal est le prochain

Des victoires consécutives ont laissé Rovanperä avec une avance de 29 points au classement des pilotes sur Thierry Neuville de Hyundai, qui avait sa propre histoire incroyable à raconter depuis la Croatie.

Désespérément malchanceux avec un problème d’alternateur vendredi midi, Neuville et son copilote, Martijn Wydaeghe, ont été contraints de pousser leur voiture de 1,4 tonne sur 800 mètres dans le parc d’assistance, s’effondrant d’épuisement au passage – mais avec quatre minutes de retard. Cela signifiait une lourde pénalité de temps. Dimanche matin, la paire avait repris la troisième place, seulement pour que Neuville plonge dans un fossé lors de la dernière étape. Maintenant, la chance était de son côté car la voiture a rebondi et il a roulé jusqu’à l’arrivée, avec deux crevaisons, pour assurer sa place sur le podium.

Quelle étape, quelle journée, quel rallye.

La seule ombre au tableau est l’absence d’Ogier, qui s’est engagé cette année dans un programme partiel avec Toyota alors qu’il poursuit de nouvelles ambitions dans les voitures de sport.

L’octuple champion en titre a terminé deuxième derrière Loeb lors d’un sensationnel rallye de Monte-Carlo en janvier, alors que les anciens maîtres montraient la voie à la nouvelle génération. Mais en ce moment, comment se positionnerait-il face à un Rovanperä à maturation rapide ? Nous sommes peut-être sur le point de le découvrir. Les routes de gravier du Rallye du Portugal sont les prochaines, Toyota a une quatrième GR Yaris sur la liste des engagés et Ogier est susceptible de la conduire. Une autre épopée s’annonce assurée.

Bonne semaine

Max Verstappen : Un « grand chelem » à Imola – pole, victoire et tour le plus rapide, et même première place au sprint – a marqué la 22e victoire de sa carrière en Formule 1 jusqu’à présent, à égalité avec Damon Hill. Quand il a terminé une course cette année, il l’a gagnée. Un deuxième titre s’annonce.

Mauvaise semaine

Charles Leclerc : Le leader des points F1 n’avait pas le rythme pour battre les Red Bulls à Imola, alors pourquoi ne s’est-il pas contenté de la troisième place ? L’erreur directe qui l’a laissé écraser un mur de pneus et avoir besoin d’un arrêt au stand pour un nouveau nez lui a coûté sept points, ainsi qu’à Ferrari. Cela pourrait être crucial en fin de saison.

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